TERCERA EDAD

Actualmente el envejecimiento de la población es uno de los fenómenos sociales de mayor impacto de este siglo. Las tendencias de este incremento tienen diversas manifestaciones, que plantean nuevas necesidades como son: El aumento de los índices por enfermedades crónicas degenerativas y de incapacidades, el acelerado incremento de personas de 85 y más años de edad y el predominio de mujeres en edades avanzadas...

La población mundial, y la esperanza promedio de vida ha aumentado en forma considerable en este siglo. A comienzos de nuestra era, la población total del mundo era aproximadamente 250 millones de personas y la esperanza promedio de vida al nacer no mucho mayor de 25 años. Para el siglo XXI, se espera que la población total sea aproximadamente de 6,500 millones de personas con una esperanza de vida superior a los 70 años.

Este aumento de la población tiene distintos motivos como las tasas de nacimiento comparativamente altas a finales del siglo XIX y principios a mitad del siglo XX, los adelantos médicos que han prolongado la expectativa común de vida (ahora muere gente en la infancia y en la edad adulta temprana), las nuevas medicinas y tratamientos están manteniendo viva a mucha gente que anteriormente había sucumbido ante una serie de enfermedades, la mejora en la calidad de vida, una mayor esperanza de vida, la caída de las tasas de natalidad, los cambios en la institución familiar...
    
La población de personas mayores aumentará entre el 200% y el 300% en un periodo de sólo 35 años en los países en vías de desarrollo, según informaciones difundidas por la ONU con motivo de la II Asamblea Mundial sobre el Envejecimiento.

Los países en vías de desarrollo se enfrentan a un desafío con dos componentes: Deben continuar el proceso de desarrollo, lo cual incluye una economía en crecimiento, educación y protección de los derechos humanos y, al mismo tiempo, deben prepararse para el envejecimiento de la población, una vez que este proceso se prevé más acelerado en estos países que en el mundo industrializado.

Entre otras características de este acelerado envejecimiento se prevé que para el 2050 se duplicará la cantidad de personas de edad en las zonas rurales de África, Asia y América Latina.

El envejecimiento de la población en general y de acuerdo con la ONU tiene y tendrá consecuencias y repercusiones en todos los ámbitos de la vida diaria de hombres y mujeres.

Así, en la economía el envejecimiento de la población afectará al crecimiento económico, al ahorro, las inversiones y el consumo, los mercados laborales, las pensiones, los impuestos y la transferencia de capital y propiedades, así como la asistencia prestada por una generación a otra.

El envejecimiento de la población afectará también a la salud y la atención médica, la composición y organización de la familia, la vivienda y las migraciones entre países.

Otro elemento clave es, según la ONU, el hecho de que el grupo de edad que presenta el crecimiento más rápido del mundo es el de los más ancianos, de 80 años en adelante.

Los mayores de 80 años están aumentando actualmente un 3,8 % anual y hoy suponen el 12 % del total de las personas de edad.

Según las previsiones, para mediados de siglo un quinto de las personas de edad tendrá 80 años y más.

Finalmente, otra de las características a tener en cuenta es la de la feminización de la vejez, de tal modo que la mayor parte de los mayores de edad son mujeres y actualmente hay 81 hombres de edad por cada 100 mujeres y, dentro del grupo de los más ancianos (más de 100 años), la proporción es de un hombre por cada cuatro mujeres.

Así pues, la tercera edad se está convirtiendo en uno de los sectores poblacionales con más peso en la sociedad y también en uno de los que corre mayor riesgo de entrar en un proceso de exclusión social (entendiendo por ésta la no participación en los recursos económicos, sociales, políticos y culturales de los que dispone el resto de la sociedad).

Diferentes estudios anotan que en la antigüedad la gente no vivía mas. Los romanos tenían una expectativa de vida de 22 años, parecida a muchas tribus indígenas en el continente americano. Para las mujeres era muy común hasta hace relativamente pocas décadas morir a la hora del parto, ya que no se contaba con la tecnología y los antibióticos que poseemos en la actualidad.

Al envejecer nuestros órganos pueden presentar diferentes patologías: La pupila pierde su habilidad para controlar la luz, podemos sufrir de cataratas o degeneración macular...

La pérdida de la audición puede iniciarse a los 30 años (los pequeños huecesillos del oído medio empiezan a perder su flexibilidad). El olfato se empieza a perder. La piel se hace mas delgada y perdemos el colágeno y elastina. Los pulmones pierden su elasticidad, las arterias sufren engrosamiento de sus paredes por depósitos de calcio y colesterol. Las paredes del corazón se hacen mas gruesas para poder bombear la misma cantidad de sangre. Los huesos pierden calcio y la masa muscular de nuestro cuerpo decrece. Esto para solo enumerar unos ejemplos.

Si tenemos en cuenta que múltiples funciones biológicas y fisiológicas a partir de los 30 años se van reduciendo, debemos plantearnos que el proceso de envejecimiento no es algo tan lejano en nuestras vidas.

Pero las personas mayores de hoy en día pueden darse cuenta de que el ser mayor ha cambiado, están más sanos y vigorosos que sus homólogos de hace varias generaciones. Tienen aspecto más juvenil, se sienten mejor y actúan con más vitalidad que sus padres y abuelos de la misma edad.

ASPECTO DESPECTIVO:

En muchos sentidos las personas mayores se encuentran en desventaja tanto por el culto a la juventud existente en nuestro tiempo como por la tendencia de la sociedad occidental a rechazar la muerte. Aunque a las personas mayores se les suelen aplicar los estereotipos de débiles y dependientes de las generaciones más jóvenes para tomar sus decisiones, a menudo tienen un gran nivel de moralidad, satisfacción de la vida y autoestima. Antiguamente, las personas mayores gozaban de gran respeto (como todavía ocurre en países como China y Japón), por cuestiones educativas o morales y también por aspectos más interesados, ya que eran ellos los propietarios bienes que podían. Esta teoría se basa en el código genético de cada individuo. Anota que está escrito en cada una de nuestras células cuándo empezar a envejecer, es una señal, que para algunas familias es larga y para otras corta.

El envejecimiento plantea un problema social, ya que como grupo diferente e importante en el ámbito demográfico, con rasgos culturales específicos, intereses propios... exige a la sociedad que garantice su bienestar, el desempeñar roles que den sentido a sus vidas, evitar la marginalidad, el desarraigo, la inseguridad, la falta de calidad de vida y los prejuicios, mitos y estereotipos, que forman parte del proceso de envejecer.

Butler acuñó (1973) el término «viejismo» término proveniente del inglés «ageism» que Salvarezza (1988) traduce como «viejismo». Dice: «El viejismo es un conjunto de perjuicios, estereotipos y discriminaciones que se aplican a los viejos en función de su edad». Consistiría en definir a la persona de edad avanzada a través de una serie de calificativos negativos que resumen no solamente las actitudes negativas, sino las reacciones hostiles del individuo de cualquier edad, pero que se le imputan al viejo, a la vejez o al envejecimiento.

Butler compara el ageism con el racismo, el sexismo y la discriminación religiosa, pero peor porque ya lo traen los niños. Butler dice que esto se debe a que nosotros no podemos concebirnos viejos y que esto nos lleva a no abordar a los ancianos con respeto, porque no reconocemos en ellos nuestro futuro. Todos seremos víctimas de nuestros propios prejuicios.

Los gerontólogos han acuñado el término «edadismo» para referirse al concepto peyorativo de alguien basado en su avanzada edad. Implica una visión tópica y despectiva sobre un grupo social, que en este caso consiste en considerar a las personas mayores como diferentes a las demás en sus opiniones, afectos, necesidades...

Teniendo en cuenta el amplio cuerpo de investigación que confirma la existencia de estereotipos sobre las personas mayores, fundamentalmente negativos, las cuestiones que adquieren mayor relevancia actualmente son las relacionadas con el grado y el modo en que los estereotipos pueden estar elicitando actitudes hacia las personas mayores

Este tema ha sido enfocado desde dos perspectivas diferentes pero complementarias:

- El primer enfoque, de corte sociológico y con importantes implicaciones políticas y económicas, utiliza el concepto de grupo marginal para definir la situación de las personas mayores en nuestra sociedad (Bazo, M. T: La sociedad anciana. CIS-Siglo XXI. Madrid, 1990).
 
Esta conceptualización se basa en la idea de que las personas mayores sufren un proceso de desintegración social que implica una falta de participación, tanto activa como pasiva, en los beneficios y servicios que la sociedad ofrece a sus miembros en general (Vizcaíno: El grupo social anciano y su marginación. En Simposio sobre la ancianidad en el año 2000. Una visión prospectiva. Fundació Caixa de Pensións. Barcelona, 1987).

- Con referencia a enfoques más psicológicos se ha investigado sobre los estereotipos y las imágenes sociales de la vejez utilizando una metodología diversa: las entrevistas tipo encuesta (Fernández-Ballesteros, Montorio, Hernández, Izal, Pozo y de la Calle: Mitos y realidades sobre la vejez y la salud. SG. Editores. Barcelona, 1992), cuestionarios (Cicirelli: Relationship of personal-social variables to belief in paternalism in parent caregiving situations. Psychology and aging, Vol. 5 (3), 458-466. 1990) o tareas de laboratorio...

Entre las conclusiones más importantes que se derivan de estos estudios se encuentran las siguientes:

- La percepción social de las personas mayores consiste en una imágen básicamente negativa.
- La probabilidad de que los estereotipos negativos eliciten actitudes negativas es mayor que la de que los positivos eliciten actitudes positivas, especialmente cuando son aplicados a las personas de edad más elevada.
- Las actitudes de los cuidadores hacia las personas mayores resultan ser el mejor predictor de las conductas paternalistas y de sobreprotección en el cuidado de sus familiares mayores
- Los profesionales de la salud tienen dificultades para reconocer la presencia de procesos patológicos en las personas mayores ya que asocian de forma natural la edad con la fragilidad y la debilidad, esto implica que frecuentemente no se tratan enfermedades que podrían ser curadas mediante la adecuada atención médica.
- Las actitudes de los miembros de una comunidad hacia los mayores se encuentra estrechamente relacionada con la imagen que socialmente se mantiene de ellos, y está imagen se encuentra estrechamente relacionada, a su vez, con el estatus que las personas mayores disfrutan en dicha comunidad.

En esta sentido, aquellas culturas que mantienen valores tradicionales y donde los miembros de más edad desempeñan funciones rituales, de transmisión de conocimientos o de formación de los nuevos miembros, valoran y tratan más positivamente a las personas mayores.

En sus escritos sobre los aspectos psicológicos del trabajo con personas mayores, Little sugiere que el edadismo se mantiene porque las falsas creencias que socialmente imperan sobre la vejez no sólo influyen en el modo como se trata a las personas mayores, sino también en el modo en que ellas se comportan...

 

 

 

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